A Blue Origin se une à Lockheed Martin e muito mais para o projeto de pousos lunares humanos

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A empresa aeroespacial de Jeff Bezos, Blue Origin, não planeja mais construir sua sonda lunar gigante sozinha. A empresa anunciou hoje que está se unindo a outras três empresas espaciais legadas – Lockheed Martin, Northrop Grumman e Draper – para desenvolver um sistema de pouso lunar para a NASA que seja totalmente capaz de levar humanos de e para a superfície da Lua.

Ao se unirem, as empresas dizem que estão melhor preparadas para cumprir o objetivo acelerado da NASA de colocar as pessoas de volta na Lua até 2024. “Reconhecemos que esse projeto e o prazo que a nação está exigindo são ambiciosos – muito ambiciosos , ”Brent Sherwood, vice-presidente de programas avançados de desenvolvimento da Blue Origin, disse durante uma conferência de imprensa. "E, por isso, reunimos os melhores do setor para que isso aconteça com nosso parceiro, a NASA."

A NASA precisa desesperadamente de um módulo lunar no momento, enquanto a agência se prepara para enviar a primeira mulher à Lua como parte de seu programa Artemis. A agência espacial originalmente planejava realizar o primeiro pouso para Artemis em 2028, mas em março o vice-presidente Mike Pence desafiou a NASA a acelerar sua linha do tempo em quatro anos. Como resultado, a NASA tem lutado para fazer contratos para os principais veículos que precisam para realizar um feito tão monumental. Em 30 de setembro, a agência fez oficialmente uma chamada para a indústria aeroespacial de projetos de aterrissagem com inscrições até 1º de novembro.

Antes, Blue Origin e Lockheed Martin eram uma espécie de rivais no que diz respeito ao programa Artemis, pois ambos lançaram seus próprios projetos de pousos lunares para o público. Em maio, Bezos apresentou o conceito de sonda lunar da Blue Origin conhecido como Blue Moon, no qual a empresa trabalhava secretamente nos últimos três anos. A empresa também exibiu um novo motor para a sonda, chamado BE-7, que abaixaria o veículo até a superfície da Lua. Um mês antes disso, a Lockheed Martin detalhou seus próprios planos para um módulo de aterrissagem lunar . Esse conceito foi fortemente influenciado pelo design da espaçonave Orion, que a empresa vem desenvolvendo para a NASA para levar os humanos ao espaço profundo.

Agora, as empresas decidiram unir forças. A Blue Origin planeja construir o próprio lander, junto com o motor principal BE-7. A Lockheed Martin planeja construir a parte de subida do módulo de aterrissagem – o veículo em que as tripulações montarão quando decolarem da Lua. Ambos os veículos ainda serão baseados nos desenhos que as duas empresas propuseram no início deste ano, mas serão integrados. A Blue Origin também assumirá a liderança de todo o projeto, enquanto a Lockheed Martin treinará e liderará os controladores de vôo que gerenciarão o pouso no espaço.

As duas empresas dizem que se uniram após perceberem a magnitude do que precisava ser realizado. "Reconhecemos que há uma quantidade enorme a ser feita", disse Sherwood. “O cronograma colocado em cima disso realmente destaca isso. E assim, para nós, a coisa mais sensata foi nos reunir para tentar entregar isso à NASA. ”

Enquanto isso, Draper é encarregado de fornecer todo o software de voo para o sistema, que fornecerá orientação e navegação para a Lua. Northrop Grumman criará uma espécie de balsa no espaço para o lander, conhecido como elemento de transferência. Quando não está na superfície, o módulo de aterrissagem deve viver em uma nova estação espacial que a NASA deseja construir em torno da Lua chamada Gateway. Os astronautas que viajam da Terra atracam no Gateway e escalam os astronautas a caminho da superfície da Lua. Mesmo assim, o Gateway não estará próximo o suficiente da superfície da Lua para que o módulo de aterrissagem realize pousos diretamente. É aí que entra o elemento de transferência. Essa balsa é necessária para levar o embarcador da estação até a altitude certa acima da Lua, para que o embarcador possa fazer suas coisas.

Northrop e Draper têm muita experiência em seus respectivos campos. Draper desenvolveu o computador de orientação que levou os astronautas da Apollo à Lua nas décadas de 1960 e 1970. E a Northrop diz que baseará o design do elemento de transferência em uma espaçonave que já faz regularmente: a cápsula Cygnus usada para enviar suprimentos para a Estação Espacial Internacional. As empresas afirmam que, aproveitando os designs dos sistemas já construídos, devem conseguir cumprir a ambiciosa meta de 2024.

"Por todos nós nos unirmos, considerar os sistemas existentes nos quais o governo já investiu e em que já investimos parecia o melhor uso do dinheiro do público americano, reunindo-o e reutilizando esses componentes", Lisa Callahan, vice-presidente e gerente geral de espaço civil comercial da Lockheed Martin Space, disse durante a conferência de imprensa.

As empresas não entraram em detalhes sobre como planejam construir e testar seus veículos. No entanto, a NASA deixou claro que a agência não tem tempo para fazer uma demonstração de pouso destrancada com o veículo antes de as pessoas embarcarem no desembarque. A Blue Origin também afirma que os elementos da sonda podem ser lançados na Lua no foguete New Glenn que a empresa está desenvolvendo atualmente. No entanto, qualquer foguete capaz pode fazer o truque. "É uma arquitetura flexível, cujos elementos podem ser lançados em vários veículos de lançamento comercial", disse Sherwood.

É claro que essa parceria depende em grande parte da NASA de escolher as empresas para seguir em frente com seu sistema de aterrissagem para o sistema Artemis, que ainda não está fechado. Essa decisão pode vir em breve nos próximos meses.

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