A sonda auto-marteladora na sonda Mars da NASA não parece realmente cavar o solo

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O último módulo de aterrissagem de Marte da NASA está tendo problemas com um de seus principais instrumentos – uma sonda auto-marteladora que parece não conseguir se martelar na sujeira interplanetária. No fim de semana, a sonda tentava cavar-se no solo marciano quando pulou do chão inesperadamente . Agora, os engenheiros da NASA estão tentando solucionar problemas para ver se conseguem fazer com que este instrumento se enterre sob a superfície de Marte, conforme planejado.

A sonda pertence ao InSight da NASA um robô do tamanho de um carro pequeno que pousou em Marte em novembro de 2018 . O objetivo da InSight é descobrir do que são feitas as entranhas de Marte, e o módulo de aterrissagem possui duas ferramentas principais usadas para "espiar dentro" do planeta. Seu instrumento principal é um sismômetro, sintonizado para ouvir marsquakes ou vibrações na crosta de Marte. Esses terremotos funcionam um pouco como ultrassons; as ondas passam pelo núcleo do planeta, carregando detalhes sobre que tipos de materiais estão presos dentro. Até agora, o sismômetro da InSight detectou cerca de 100 eventos de vibração, dos quais 21 são suspeitos de terremotos.

  


    
      
        

    
  

  
    
      
        
Uma representação artística do módulo InSight da NASA em Marte, com seu sismômetro e sonda de calor implantados.
Imagem: NASA
      
    

  

O segundo instrumento principal do InSight é a sonda de calor – apelidada de toupeira. Deveria martelar no chão ao lado do InSight e medir a temperatura de Marte. Se funcionar como planejado, poderia fornecer aos cientistas mais informações sobre quanto calor está deixando o interior do planeta. Mas a toupeira não teve tanta sorte quanto o sismômetro. De fato, começou a ter problemas assim que o InSight chegou ao Planeta Vermelho. Desde que começou a escavar no final de fevereiro, não foi possível viajar mais de 35 cm, apesar de ter sido projetado para cavar até 5 metros.

A equipe do InSight acha que o solo ao redor da toupeira pode ser o culpado. Enquanto escava, a toupeira precisa que o solo caia ao redor da sonda uniformemente, fornecendo atrito que permite que o instrumento martele mais longe no subsolo. Caso contrário, seria apenas subir e descer em um só lugar, de acordo com a NASA. Mas os testes indicaram que o solo neste local em particular é diferente do encontrado por outros que pousaram em Marte. Está aglomerando-se ao redor da sonda e não fornece atrito. Isso pode explicar o movimento lento.

Para obter o túnel da toupeira como deveria, os engenheiros da NASA decidiram usar o braço robótico do InSight para pressionar a toupeira enquanto tentava cavar . A idéia era prender a toupeira contra o lado do buraco que criou, fornecendo o atrito necessário que parece estar faltando. Parecia estar funcionando nas últimas semanas, mas, neste fim de semana, imagens do dispositivo de aterrissagem InSight mostraram que a sonda havia parcialmente recuado. Mais uma vez, a NASA está culpando "condições incomuns do solo".

Agora, a equipe do InSight está tentando descobrir o que fazer a seguir. Se for seguro, eles podem tentar afastar o braço robótico da sonda da toupeira para descobrir melhor o que está acontecendo com a sonda. Se o pior cenário se tornar realidade e a sonda não puder cavar no subsolo, não é o fim do mundo para a missão InSight. O principal objetivo do lander é aprender mais sobre o núcleo de Marte, ouvindo marsquakes, o que está fazendo com sucesso. Embora uma boa leitura da temperatura do interior marciano ajude a caracterizar as entranhas do planeta, isso não é essencial para a missão geral.

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