A SpaceX poderia voar com sua primeira tripulação na primeira parte de 2020


  

O CEO da SpaceX, Elon Musk, e o administrador da NASA Jim Bridenstine garantiram aos jornalistas esta tarde que sua parceria para levar os astronautas da NASA para a estação espacial ainda é forte e que as primeiras equipes poderiam lançar nos veículos da SpaceX logo no primeiro trimestre do próximo ano. Essa demonstração de força na sede da SpaceX ocorre apenas duas semanas depois que as duas figuras trocaram socos públicos na imprensa, sugerindo atritos entre a SpaceX e a NASA.

"Elon e eu concordamos firmemente sobre isso – que a única coisa que temos em desenvolvimento que é da mais alta prioridade é lançar astronautas americanos em foguetes americanos de solo americano", disse Bridenstine durante sua visita à SpaceX. "O voo espacial humano é a razão pela qual a SpaceX foi criada e estamos incrivelmente honrados em fazer parceria com a NASA", disse Musk. “E apenas para que isso aconteça, é realmente um sonho realizado.”

A SpaceX é uma das duas empresas que desenvolvem hardware para transportar astronautas da NASA de e para a Estação Espacial Internacional, como parte do programa Commercial Crew da agência espacial. Desde o final do programa de ônibus espaciais em 2011, a NASA teve que confiar no foguete russo Soyuz para transportar membros da tripulação para a ISS – uma opção que custa aproximadamente US $ 85 milhões por assento. Mas com o programa Commercial Crew, o objetivo é que a SpaceX e a Boeing rival transportem astronautas em cápsulas fabricadas nos Estados Unidos por custos muito mais baixos – cerca de US $ 50 milhões por assento, segundo estimativas da NASA.

No entanto, o programa Tripulação Comercial foi atormentado por atrasos. A NASA esperava que as primeiras tripulações voassem em 2017, mas as datas-alvo foram adiadas repetidamente. Em março deste ano, a SpaceX lançou uma versão desaparafusada de sua cápsula, chamada Crew Dragon, que atracou com sucesso com a ISS e retornou à Terra. Mas um mês depois, a mesma cápsula explodiu durante um teste de solo em Cape Canaveral, na Flórida, levando a mais atrasos e perguntas sobre o futuro da linha do tempo da SpaceX. Nenhum humano ainda voou em um veículo da tripulação comercial.

Agora, Bridenstine e Musk dizem que a SpaceX está quase pronta para voar, dependendo de como os testes duram o final do ano. "Quando se trata desses novos recursos de desenvolvimento, direi que estamos chegando muito perto", disse Bridenstine hoje. "E estamos muito confiantes de que, na primeira parte do próximo ano, estaremos prontos para lançar astronautas americanos em foguetes americanos".

Bridenstine observou que a linha do tempo pode mudar facilmente, no entanto. "Se surgir algo que não sabíamos, pode demorar mais do que isso", disse ele. "Independentemente de o conseguirmos na primeira parte do próximo ano, é menos relevante do que o fato de que o faremos".

O tom otimista contrasta com a tensa troca que ocorreu entre Bridenstine e Musk na véspera do último evento principal do CEO. No sábado, 28 de setembro, Musk fez uma grande apresentação em Boca Chica, Texas, onde detalhou o progresso no futuro foguete Starship de sua empresa, um veículo gigante que deveria levar humanos ao espaço profundo.

Na sexta-feira antes do evento, Bridenstine twittou seus pensamentos sobre a atualização. "Estou ansioso pelo evento da SpaceX amanhã", escreveu ele em comunicado. “Enquanto isso, a tripulação comercial está anos atrasada. A NASA espera o mesmo nível de entusiasmo focado nos investimentos do contribuinte americano. Chegou a hora de entregar. ”Na época, a declaração era uma crítica ao evento, sugerindo que a celebração em torno do novo foguete era inapropriada quando a SpaceX ainda não cumpria suas obrigações com a NASA e fazia os outros veículos da empresa voarem.

Após sua atualização, Musk revidou em Bridenstine durante uma entrevista à CNN . Quando perguntado sobre o tweet do administrador, Musk respondeu descaradamente: "Ele disse tripulação comercial ou SLS?", Referindo-se ao foguete atrasado da NASA, que também deveria levar as pessoas ao espaço profundo. Musk também afirmou que a SpaceX provavelmente voaria com seus primeiros passageiros para o programa tripulação comercial em "três ou quatro meses".

Bridenstine rapidamente derrubou essa estimativa. Em entrevistas de acompanhamento com a CNN e The Atlantic Bridenstine disse que não achava que três a quatro meses era uma estimativa razoável, uma vez que a SpaceX está lutando com algumas áreas-chave do desenvolvimento. Ele também disse que as críticas de Musk ao SLS "não foram úteis".

A reunião de hoje foi uma demonstração pública de amizade entre Bridenstine e Musk, com Musk deixando claro que o Crew Dragon é uma prioridade. Até Bridenstine observou que a NASA quer que a nave espacial tenha sucesso. "Temos sido um parceiro da Starship, um tipo de parceiro sem troca de fundos, quando se trata de aerodinâmica e quando se trata de instalações de teste e teste", disse Bridenstine.

O foco foi equipe comercial. Bridenstine e Musk dizem que a SpaceX enfrenta dois grandes problemas. A SpaceX finalmente ligou a explosão de abril a um problema com os pequenos motores, chamados propulsores de abortamento, que são usados ​​para transportar a tripulação do Crew Dragon para a segurança durante uma emergência. Como resultado, a empresa teve que redesenhar o sistema de cancelamento. O segundo problema é o teste de pára-quedas – algo que a Boeing, rival da SpaceX, também está enfrentando.

"Esses são os únicos dois itens que eu conheço, que a SpaceX está ciente, que colocam a programação em risco", disse Musk hoje. “Mas pode haver outras coisas que descobrimos, isso também é importante ter em mente. Você não sabe o que não sabe. ”

Para atender a padrões mais elevados, a SpaceX atualizou seus paraquedas trocando materiais e alterando o padrão de costura utilizado. Musk afirma que os novos pára-quedas são duas vezes mais seguros que os paraquedas da NASA, Apollo, que foram usados ​​para devolver humanos da Lua. "Minha opinião é que esses são os melhores paraquedas de todos os tempos, tipo, muito", disse Musk. O CEO disse que a SpaceX planeja fazer pelo menos mais 10 testes de queda de pára-quedas até o final do ano.

  


    
      
        

    
  

  
    
      
        
O Crew Dragon desaparafusado da SpaceX no espaço, pouco antes de atracar na ISS
Imagem: NASA
      
    

  

Quanto ao sistema de cancelamento, ainda são necessários testes para verificar se o novo design está correto. Mas mesmo os dois primeiros membros da tripulação da SpaceX – os astronautas da NASA Bob Behnken e Doug Hurley – não estão preocupados em andar no veículo, apesar de algumas perguntas iniciais de amigos e familiares. "Essas coisas acontecem e, embora seja decepcionante, também pode ser um presente real para o design final", disse Hurley, "porque você pode informar o design final". Musk também argumentou que a falta de problemas durante os testes é um indicativo de programa de teste ruim. "Para ser totalmente franco, se não houver algum hardware que exploda no banco de testes, acho que você não o testou o suficiente", disse ele.

Musk afirmou hoje que, se todos os testes prosseguirem normalmente, o Crew Dragon que voará Behnken e Hurley poderá estar em seu local de lançamento em Cabo Canaveral em dezembro. Mas Bridenstine e Musk garantiram a todos que a NASA não voará astronautas no veículo até que tenham certeza de que a tripulação estará segura. Ainda assim, há alguma pressão para voar mais cedo ou mais tarde. A NASA tem apenas um número limitado de assentos para seus astronautas nos próximos voos da Soyuz para a estação, e esses assentos acabam no outono de 2020.

Não importa o que aconteça, Musk prometeu transparência à medida que a SpaceX avança, algo que a empresa foi criticada por não fornecer nos últimos anos. "Vamos garantir que você se mantenha atualizado … tudo o que aprendemos, bom ou ruim", disse ele. "Então você saberá o que é correto."



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