Esta foi a década em que o setor de vôos espaciais comerciais avançou


  

Dois anos na década, em 25 de maio de 2012, uma pequena cápsula em forma de lágrima chegou à Estação Espacial Internacional, cheia de carga e suprimentos para a tripulação que morava a bordo. Sua missão de reabastecimento na ISS não foi notável, mas o veículo em si era único: era uma cápsula de carga Dragon, de propriedade e operada por uma empresa privada chamada SpaceX.

Antes de 2012, apenas veículos operados por governos haviam visitado a ISS. O Dragon foi o primeiro veículo comercial a atracar na estação. O marco foi uma conquista importante para a indústria comercial, que alterou permanentemente o setor de voos espaciais nos últimos 10 anos.

Nesta década, a indústria espacial passou por uma mudança na maneira de fazer negócios, com novos participantes buscando capitalizar em diferentes mercados e projetos mais ambiciosos. O resultado foi uma explosão de crescimento no setor comercial. Está permitindo um acesso mais fácil ao espaço do que nunca, com resultados positivos e negativos. Esse crescimento está fornecendo à indústria espacial comercial muito impulso na década de 2020, mas não está claro se esse ritmo é algo que pode ser mantido.

Um novo paradigma

As empresas comerciais estão envolvidas nos voos espaciais desde o início das viagens espaciais. Empresas privadas construíram o foguete Saturno V para a NASA, que levou os primeiros humanos à superfície da Lua. Mas durante grande parte do século 20, as empresas que construíram esses foguetes e naves espaciais não se concentraram apenas em viagens espaciais. Em vez disso, empreiteiros gigantes especializados em tecnologias espaciais, enquanto também se concentram em outras áreas da tecnologia, como aviação e defesa. Eles buscavam contratos puramente governamentais – da NASA ou do Departamento de Defesa – e na maioria das vezes o governo dizia-lhes exatamente o que fazer.

"Segundo o modelo antigo, o governo contrataria uma Lockheed, uma Boeing ou alguém para construir um desses foguetes", disse Brian Weeden, diretor de planejamento de programas da Secure World Foundation, à The Verge . . "Quase todo o dinheiro viria do governo, e o governo teria controle quase completo sobre o que foi construído." É assim que o ônibus espacial foi construído; a maneira como a Estação Espacial Internacional foi construída; a maneira como o futuro Telescópio Espacial James Webb está sendo construído. Todas essas coisas pertencem e são operadas pela NASA, embora tenham sido construídas por empreiteiros.


    
      
      
        

    
  

  
    
      
        
O ônibus espacial da NASA, construído por empreiteiros, voou seu voo final em 2011
Imagem: NASA
      
    

  

Por anos, as empresas com mais experiência em voos espaciais realizaram esses shows suculentos do governo, abandonando o mercado privado. O maior fornecedor de lançamentos dos EUA desde 2006, a United Launch Alliance, foi criado principalmente para elevar satélites de segurança nacional para o DoD. "Como nossas empresas só se interessaram e se concentraram no cliente do governo, em 2010, no início da década, não tínhamos participação de mercado no setor de lançamento de espaços comerciais", Greg Autry, professor assistente da Universidade de O sul da Califórnia especializado em novos espaços, conta The Verge . "Se uma empresa privada da Tailândia quisesse lançar um satélite de TV ou uma empresa israelense quisesse lançar um satélite de comunicações, um veículo de lançamento americano não era sequer uma consideração."

Mas, nos anos 2000, um novo ator surgiu na arena comercial do espaço. A Space Exploration Technologies Corp., dirigida pelo bilionário Elon Musk, seguiu um caminho diferente dos contratados. A empresa estava puramente focada em viagens espaciais, com um objetivo muito ambicioso a longo prazo: iniciar um acordo em Marte algum dia. Primeiro, ele precisava construir foguetes reais, e a empresa precisava ser lucrativa ao fazê-lo. Munida de investimentos privados de Musk e dos primeiros usuários, a SpaceX começou a desenvolver foguetes por conta própria. E, em vez de se concentrar inteiramente em contratos governamentais, a SpaceX buscou qualquer cliente que pudesse, da NASA e do Departamento de Defesa, a operadoras de satélite comerciais e internacionais. Se você tinha algo que precisava chegar ao espaço, a SpaceX queria fazer isso por você.

Enquanto a SpaceX se esforçava para se destacar, a NASA começou a experimentar uma nova maneira de fazer negócios. Conhecida como contrato de preço fixo, a ideia funcionou assim: a agência espacial solicitaria um serviço (por exemplo, uma maneira de transportar carga para a ISS). As empresas então lançariam suas próprias idéias e veículos para que isso acontecesse. Se a NASA gostasse do argumento, entregaria uma quantia em dinheiro como investimento e a empresa entraria em desenvolvimento. Uma vez que o veículo estivesse completo, a NASA pagaria pelo uso dele. Era para ser um ganha-ganha. A NASA pagaria menos dinheiro na frente por um serviço, e empresas privadas seriam donas e operariam suas criações finais.

Este modelo era perfeito para uma empresa como a SpaceX. Poderia usar o investimento do governo para complementar o desenvolvimento de seus foguetes e, finalmente, usá-los para ganhar dinheiro quando o desenvolvimento estivesse completo. "Isso fez com que eles pensassem criativamente", disse Lori Garver, ex-vice-administradora da NASA sob o governo Obama, ao The Verge . "Havia um mercado garantido, se você pudesse chegar lá." Foi exatamente o que aconteceu depois que a SpaceX recebeu a missão da NASA de começar a atender a Estação Espacial Internacional. Depois que a empresa desenvolveu seu foguete Falcon 9, a SpaceX tentou colocar o maior número possível de satélites em cima do veículo.


    
      
      
        

    
  

  
    
      
        
O dragão da SpaceX, capturado pelo braço robótico da Estação Espacial Internacional, em maio de 2012
Imagem: NASA
      
    

  

Para capturar mais clientes, a SpaceX se esforçou para reduzir os custos de lançamento por meio de novos métodos de fabricação e um negócio verticalmente integrado. Famosamente, a SpaceX buscava incansavelmente tornar seus foguetes reutilizáveis, aterrando-os após cada voo – um feito que visa economizar a empresa em custos de fabricação. A SpaceX também colheu os benefícios de seus lançamentos acessíveis. Apesar de algumas falhas notáveis ​​de foguetes, a empresa ainda é o fornecedor de lançamentos mais prolífico dos EUA no momento e mantém contratos com vários clientes de todo o mundo. "Eles querem buscar mercados privados", disse Jim Muncy, fundador da PoliSpace, uma agência de consultoria em políticas espaciais, ao The Verge . “E eles querem estimular mercados privados.”

Para melhor ou para pior

O capitalismo finalmente se infiltrou nos voos espaciais na década de 2010, e isso significava que a concorrência estava em pleno andamento. Outros provedores de lançamentos procuraram maneiras de reduzir os custos na última década, com alguns buscando reutilização também. Novos jogadores estão entrando em cena: Blue Origin, Virgin Orbit, Rocket Lab e muito mais. À medida que os custos de lançamento diminuem, o espaço se torna mais acessível do que nunca.

Na última década, a lei de Moore também finalmente se apoderou dos voos espaciais, com satélites e veículos sendo construídos menores. Esses satélites do tamanho de caixas de cereal são mais fáceis e baratos de fabricar do que seus antecessores do tamanho de ônibus e são muito mais baratos de lançar, exigindo menos espaço geral em um foguete. Como resultado, as empresas focadas apenas na construção de pequenos satélites obtiveram enorme sucesso. As organizações de pesquisa e as universidades que procuram colocar algo em órbita têm mais facilidade em fazer isso acontecer. Essa tendência, combinada com mais veículos de lançamento, resultou em uma explosão de novos veículos e constelações de satélites de empresas comerciais.

Com todo esse progresso, surgem conseqüências não intencionais. A ascensão da SpaceX também viu o aumento dos fãs da SpaceX. Ao contrário de outros CEOs, os fãs de Musk o reverenciam como uma figura quase divina, um salvador para a humanidade que nos levará a uma utopia em Marte. Criticar ele e a SpaceX por qualquer motivo traz um grande risco, pois você provavelmente será percebido como prejudicando o progresso. Isso é lamentável, porque o ceticismo saudável é garantido nos dias de hoje, pois as reivindicações e ambições da SpaceX se tornaram mais elevadas do que nunca. A última afirmação é de que a empresa aterrará um novo veículo gigante na Lua em 2022 – mas esse veículo ainda não foi construído e certamente não voou. "Todo pronunciamento que eles fazem, não importa o quão maluco seja, é relatado sem críticas, em grande parte", diz Linda Billings, atual consultora dos programas de astrobiologia e defesa planetária da NASA, ao The Verge. The Verge.

Alguns dos projetos mais formidáveis ​​que essas empresas desejam empreender também podem ser prejudiciais no futuro. Notavelmente, a SpaceX, a OneWeb e outras empresas estão de olho em um novo mercado de voos espaciais: preenchendo a órbita baixa da Terra com dezenas de milhares de satélites, a fim de transmitir a cobertura da Internet para a superfície abaixo. Em um esforço para reforçar o progresso da indústria espacial comercial, o governo adotou uma abordagem leve para regular essas empresas mais empreendedoras. A Federal Communications Commission, que fornece licenças para lançamentos, tem sido muito frouxa em suas aprovações, dando à SpaceX e OneWeb o aval para suas enormes iniciativas de satélite. Agora, não há muito impedindo-os de aumentar a quantidade de satélites em órbita em várias ordens de magnitude.


    
      
      
        

    
  

  
    
      
        
Primeiro lote de satélites Starlink da SpaceX, pouco antes de serem implantados
Imagem: SpaceX
      
    

  

Não está claro o que isso fará com o espaço ao redor da Terra. Já existe a preocupação de que tantos satélites transformem o céu noturno, dificultando aos astrônomos fazer observações detalhadas do Universo quando tantos veículos estão zunindo no céu. Mas o mais preocupante é como todos esses satélites serão adicionados a uma região já congestionada do espaço. Injetar milhares de satélites em órbita nos próximos anos pode aumentar drasticamente as chances de as coisas colidirem. O resultado final pode ser que a órbita baixa da Terra se torne muito cheia e essencialmente inutilizável.

Enquanto esta década viu as ambições crescerem junto com um enorme progresso no setor de espaço comercial, muitas coisas prometidas não deram certo. Mais notavelmente, o voo espacial humano em veículos comerciais ainda não está totalmente maduro. As empresas de turismo espacial Blue Origin e Virgin Galactic argumentaram que os clientes poderiam estar voando nesta década. Esse sonho terá que esperar até a década de 2020. "Branson estava dizendo que começaríamos a voar turistas em 2008", diz Billings. “E onde estamos agora?” Enquanto isso, a SpaceX e a Boeing vêm desenvolvendo novos veículos para transportar seres humanos para a Estação Espacial Internacional, sob o novo modelo de contratação usado pela NASA para reabastecer a ISS. Embora o processo possa ser mais barato do que outros métodos de contratação, o desenvolvimento ainda está cheio de atrasos e contratempos – seja por supervisão rigorosa, orçamento baixo ou simplesmente problemas de engenharia. As primeiras tripulações deveriam voar em 2017. Agora provavelmente voarão pela primeira vez em 2020. A criação de novas naves espaciais para manter as pessoas vivas e seguras ainda leva muito tempo, independentemente do método de contratação usado.

O que vem a seguir?

À medida que a década de 2020 começa, a indústria espacial comercial terá muito a provar, especialmente porque muitas têm suas miras muito mais altas do que a baixa órbita terrestre. Numerosas empresas privadas pretendem enviar dispositivos de aterragem robóticos para a Lua nos próximos anos, enquanto a SpaceX, a Blue Origin e outras prometem enviar pessoas para a Lua algum dia. Não está claro quanto tempo levará para chegar lá, se é que conseguem. A primeira empresa privada, uma organização sem fins lucrativos israelense, tentou pousar na Lua este ano e não aterrou no pouso.

Por fim, não se sabe se existe um mercado sólido para formas mais ambiciosas de viagens espaciais. Até o mercado de satélites diminuiu nos últimos anos, o que pode explicar por que a SpaceX tentou se transformar em um negócio voltado para o consumidor por meio de sua constelação de satélites. Precisa de dinheiro para se manter à tona. O pensamento assustador é: e se não houver muito mais dinheiro para espremer no espaço? Há muito tempo os especialistas prevêem dias em que as estações espaciais privadas dominam a órbita baixa da Terra, freqüentada por turistas em férias ou em lua de mel. Eventualmente, as empresas privadas esperam vasculhar a superfície da Lua em busca de gelo de água, que pode transformar em água potável ou combustível de foguete para bases lunares. Tudo parece como um grande futuro. "Comercializar o material lunar, honestamente, não vai acontecer tão rápido, porque não há mercado para isso tão cedo", diz Garver. "Mas qualquer um poderia ter lhe dito que havia um mercado para lançamento fora da NASA."

A próxima década nos mostrará se o setor de voos espaciais comerciais pode acompanhar o progresso observado nos últimos 10 anos. Talvez essas empresas finalmente nos levem além da órbita da Terra, com as pessoas acompanhadas. Ou pode revelar que o mercado de espaço fica perto de casa no futuro próximo.



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