Finalmente, a NASA lança o núcleo completo de seu enorme novo foguete


  

Hoje, a NASA lançou a seção central completa de seu novo e gigantesco foguete, o Space Launch System, projetado para levar as pessoas ao espaço profundo. O estágio central, fabricado no Michoud Assembly Facility da NASA em Nova Orleans, Louisiana, agora está indo para o Mississippi, onde passará por testes importantes antes de ser lançado pela primeira vez.

O Sistema de Lançamento Espacial, ou SLS, é uma parte crítica do programa Artemis da NASA uma iniciativa para devolver os humanos à superfície da Lua até 2024. Quando estiver completo, será o mais foguete poderoso do mundo, rivalizando com o do foguete Saturno V que levou os primeiros astronautas à Lua. No entanto, o foguete ainda não voou. O SLS esteve em desenvolvimento durante a maior parte da última década, experimentando vários atrasos e custos crescentes . Originalmente, o foguete monstro deveria estrear em 2017; agora, provavelmente não será lançado até 2021, no mínimo.

Agora, o núcleo viajará de barco para o Centro Espacial Stennis da NASA, no Mississippi. Lá, o palco passará por um grande teste destinado a executar todas as maiores etapas de lançamento sem realmente enviar o foguete para o espaço. Chamado de Green Run Test, o evento envolverá o preenchimento do núcleo com os quatro principais motores do estágio de propulsão e ignição, como faria durante o voo. No entanto, o foguete será colocado em um suporte de teste, não em uma barra de lançamento. Esse fogo quente durará cerca de oito minutos, que é o período em que os motores principais devem queimar durante um lançamento real.

A NASA e a Boeing, contratada principal do SLS, esperam que o Green Run Test ocorra em algum momento deste verão e argumentam que o foguete poderia ser enviado ao Kennedy Space Center em Cabo Canaveral, Flórida, em qualquer lugar entre julho e outubro. Mas ainda há muito o que fazer quando o foguete chegar ao Cabo. A parte superior do foguete será empilhada em cima do núcleo, e a cápsula da tripulação Orion da NASA também será colocada em cima do foguete. Para o primeiro vôo SLS, nenhuma pessoa estará dentro do Orion, mas testará o desempenho da cápsula no espaço.

A NASA ainda não tem uma data de lançamento sólida para este primeiro vôo, chamado Artemis 1. Mas, uma vez lançado, a agência espera voar outro SLS novamente apenas um ano depois, desta vez com a tripulação a bordo. A Boeing argumenta que a empresa aprendeu lições ao construir este primeiro estágio principal e diz que a construção do próximo SLS está indo 40% mais rápido, de acordo com John Shannon, vice-presidente e gerente de programa do SLS da Boeing. Ele observou que a soldagem acabou sendo mais complicada do que o esperado e que construir a seção do motor do palco também era um desafio. "Esperávamos que o foguete fosse realmente construído até o final de 17, por isso estamos dois anos atrasados", disse Shannon em uma entrevista à imprensa. “A Boeing é dona disso completamente.”

O rápido desenvolvimento dos próximos foguetes será fundamental se a Nasa espera cumprir seu prazo de enviar humanos para a Lua nos próximos quatro anos. Enquanto isso, a NASA ainda precisa desenvolver vários outros elementos para levar os seres humanos à superfície lunar, como trajes espaciais e módulos lunares. Este ano será formativo para a agência, revelando se ele pode realmente preparar todos esses veículos a tempo de transportar humanos com segurança ao vizinho da Terra.



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