NASA ajuda SpaceX, Blue Origin e mais desenvolve tecnologia para as viagens da Lua e Marte

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Enquanto a NASA segue em direção à Lua – e eventualmente a Marte – a agência espera obter alguma ajuda da indústria espacial comercial. Hoje, a NASA anunciou novas parcerias com várias organizações aeroespaciais, visando o avanço de tecnologias relacionadas ao pouso em outros planetas, navegando pela superfície lunar, transferindo propelente para o espaço e muito mais – tudo isso pode ser crítico para futuras missões.

Dez empresas agora possuem um total de 19 parcerias com a NASA por meio da iniciativa de Anúncio de Oportunidade de Colaboração da agência, ou ACO. Em outubro, a NASA fez um pedido de propostas da indústria, pedindo-lhes para detalhar diferentes tecnologias que gostariam de desenvolver através do programa. Agora, as empresas selecionadas receberão conhecimentos e recursos de vários centros da NASA para ajudar a amadurecer essas tecnologias espaciais – sem nenhum custo para as próprias empresas.

Um dos grandes vencedores da iniciativa é Blue Origin, de Jeff Bezos, que tem três parcerias de desenvolvimento com a NASA através do programa. A empresa recentemente revelou um conceito de lander chamado Blue Moon para levar humanos à superfície lunar. Agora, a Blue Origin desenvolverá um novo sistema para navegar e aterrissar na Lua com a ajuda da NASA, bem como testar novos materiais que possam ser usados ​​em seu mecanismo de pouso lunar. A empresa também tentará desenvolver um novo sistema de energia que possa ajudar a manter seu lander azul funcionando durante a noite da Lua – um período de duas semanas de escuridão total durante o qual a temperatura pode mergulhar a -280 graus Fahrenheit (- 173 graus Celsius) .

Enquanto isso, a concorrente SpaceX da Blue Origin também está trabalhando com a NASA através do programa ACO para desenvolver tecnologias que serão vitais para o futuro foguete Starship da empresa. O veículo é atualmente sendo desenvolvido na SpaceX para transportar carga e humanos para destinos no espaço profundo. Agora, a SpaceX estará recebendo ajuda da agência para descobrir como pousar grandes foguetes como Starship na superfície da Lua, e a empresa também estudará quanto poeira lunar essas aterrissagens causam . Além disso, a SpaceX está recebendo ajuda da NASA para descobrir como transferir propulsores de foguete no espaço, algo que é necessário para enviar Starship além da proximidade da Terra. O projeto da Nave Estelar exige que o veículo seja "preenchido" com propelente enquanto estiver em órbita ao redor da Terra, de modo que ele tenha todo o combustível necessário para se libertar da gravidade do planeta.

Desenvolver maneiras de transferir propelente no espaço também pode ser um fator de mudança para outras empresas além da SpaceX. Por exemplo, muitas empresas esperam extrair a água da Lua e transformá-la em propulsor de foguete que pode ser armazenado nos chamados “depósitos” no espaço. Dessa forma, os foguetes poderiam se encontrar com esses depósitos e reabastecer para percorrer distâncias maiores. Mas a única maneira de esse conceito funcionar é se os engenheiros puderem desenvolver espaçonaves autônomas que possam transferir propelentes super frios e às vezes voláteis no espaço, algo que é particularmente difícil em um ambiente sem gravidade. A NASA tem trabalhado nessa tecnologia e algumas espaçonaves já demonstraram essa capacidade no espaço. Mas o processo está longe de ser maduro

.

Outras empresas como a Maxar também trabalharão para desenvolver algumas tecnologias espaciais-chave em potencial, incluindo novos tipos de painéis solares e robôs que podem se montar em órbita. E alguns grupos trabalharão em tecnologias relacionadas à reutilização de foguetes, algo que a SpaceX tem focado nos últimos anos. Por exemplo, a Sierra Nevada trabalhará em um método para recuperar a parte superior de um foguete depois que ele for lançado da Terra – um feito que a SpaceX ainda não tentou.

Todas essas tecnologias parecem muito interessantes, e algumas são cruciais para alcançar o objetivo da NASA de enviar pessoas para a Lua e Marte. No entanto, essas parcerias estão apenas começando e não está claro quando essas tecnologias atingirão o status operacional. Em última análise, a NASA espera que, dando alguma assistência ao setor, a agência possa evitar o alto custo de desenvolver essas capacidades independentemente – e, em seguida, colher os benefícios dessas tecnologias quando elas estiverem totalmente desenvolvidas.

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