O Google está comprando o Fitbit: e agora?

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O Google está comprando o Fitbit e as razões pelas quais são simples e complicadas. É o tipo de grande aquisição que o Google fez antes (mais dinheiro que o YouTube, menos que o Nest ou o DoubleClick), mas esta parece ter atingido um nervo específico. Atualmente, minhas respostas no Twitter estão cheias de clientes da Fitbit que prometem comprar o Apple Watches no momento. Aconteça o que acontecer logo após, o Google terá uma nova equipe grande, um novo conjunto de usuários cautelosos e muitos problemas organizacionais importantes para resolver.

No curto prazo, o Google está claramente ciente de que os clientes da Fitbit ficarão um pouco assustados. A empresa teve certeza de observar que dará a esses usuários "a opção de revisar, mover ou excluir seus dados" na publicação do anúncio. Se isso vai acalmar todo mundo é uma questão diferente.

Mas vamos começar respondendo à grande e aparentemente simples pergunta: por que o Google queria comprar o Fitbit?

É fácil pensar demais neste. De fato, eu me envolvi em esse tipo de pensar demais na terça-feira, quando a aquisição foi apenas um boato. O raciocínio geral é o seguinte: o Google tem um sério problema quando se trata de wearables e não conseguiu desenvolver sua própria maneira de sair dela, por isso precisa comprar a saída. A Fitbit é a melhor (alguns podem dizer a única) empresa disponível que se encaixa na conta.

Em resumo, o Google quer criar hardware para smartwatch e banda de fitness, e o Fitbit os ajuda a fazer isso mais rapidamente. Badda bing, badda boom.

Simples, mas não que simples. O Google está comprando a Fitbit para tentar melhorar os muitos problemas do Wear OS? O que a Fitbit poderia fornecer que o Wear OS realmente precisa? Você pode se virar e se preocupar com isso – e, eventualmente, o Google terá que fazer exatamente isso. Mas, a curto prazo, acho que o raciocínio do Google é realmente o que diz: o chefe de hardware Rick Osterloh quer fazer wearables dentro da divisão de hardware do Google, então ele comprou uma empresa de hardware de wearables por US $ 2,1 bilhões.

(Como um aparte: a recente aquisição do Google pelo fóssil de US $ 40 milhões não terminou na visão de hardware do Google, foi colocada sob Hiroshi Lockheimer – que administra o Android, mas também o Chrome OS e uma dúzia de outras produtos de software.)

O Google, como todos os gigantes da tecnologia, comprou muitas empresas. Mas, ao contrário de outros gigantes da tecnologia, o Google teve alguns fiascos de aquisição de alto perfil. De fato, o próprio Rick Osterloh foi um dano colateral em uma das primeiras bagunças: o Google comprou a Motorola, desperdiçou todas as oportunidades que tinha com ela e, eventualmente, transformou tudo na Lenovo. Osterloh era o presidente da Motorola e viveu essa bagunça – apenas para voltar anos depois para liderar a divisão de hardware unificada do Google.

Portanto, Osterloh sabe uma coisa ou duas sobre o Google estragando uma grande aquisição de eletrônicos de consumo. Pode ser por isso que as coisas parecem estar indo tão bem com a equipe HTC, que o Google comprou em 2017. Do lado de fora, o grupo está rodando em todos os cilindros e expulsando telefones – essa equipe estava completamente encarregada do conceituado Pixel 3A e agora o Pixel 4.

Também vale a pena notar que o acordo ainda não foi concluído, e os órgãos reguladores dos EUA podem decidir que é hora de aderir ao Google. A empresa provavelmente argumentará que o mercado de wearables ainda é altamente competitivo: Samsung, Garmin, Xiaomi e até Huawei fabricam dispositivos concorrentes, para não falar da Apple. Esse não é um argumento que provavelmente convencerá a nova onda de advogados antitruste, mas os reguladores reais tendem a ser muito mais fáceis de vender, então parece que eles voltarão à sua norma recente e a deixarão passar.

Mas se Osterloh puder navegar integrando o Fitbit à sua equipe e a integração com a HTC tiver desaparecido (e deixar Pichai gerenciar o que sai do Departamento de Justiça), poderemos começar a ver os frutos dessa aquisição surpreendentemente em breve.

Mas a integração do Fitbit será muito mais complicada do que a integração do HTC. A Fitbit oferece serviços aos clientes, e esses serviços deverão ser mantidos durante todo o processo. O Fitbit também possui várias plataformas de software sobrepostas e uma ampla variedade de produtos diferentes para oferecer suporte. Ele tem uma enorme base de usuários e novos relógios, literalmente, recém-lançados, que os clientes esperam poder continuar usando nos próximos anos.

Nenhum desses desafios estava em jogo com a HTC. É por isso que, a meu ver, a aquisição da Fitbit se parece muito com outra compra de hardware do Google: a Nest. Infelizmente, essa foi outra daquelas integrações de fiasco.

Uma breve história: o Nest surgiu em 2014 como uma divisão do Google. A integração de duas culturas da empresa é sempre difícil, mas os executivos não facilitam a compra do Dropcam e o dobram no Nest imediatamente. Então, no ano seguinte, o Google decidiu se dividir em um grupo de pequenas empresas sob o guarda-chuva da Alphabet – mas havia e sempre haverá a única grande empresa chamada Google. A Nest se movimentou como uma divisão de alfabeto por um tempo, cujas pressões levaram diretamente ao seu CEO Tony Fadell a socorrer uma saída de alto nível em 2016. Em seguida, a Nest voltou ao Google sob Osterloh em 2018 . Agora é a marca do Google para todos os seus produtos domésticos inteligentes e finalmente voltou a lançar novos dispositivos com uma cadência um tanto regular.

Além disso, em algum lugar a Nest lançou um sistema de segurança doméstica e esqueceu de dizer a todos que havia microfones . Opa.

Tudo isso parece horrível e há muitas, muitas circunstâncias aplicadas ao Nest que não se aplicam ao Fitbit. Mas o principal problema para ambas as empresas é que elas eram empresas de hardware e software verticalmente integradas antes de serem compradas, e o Google precisará descobrir como (ou mesmo se) separar essas coisas.

Mesclar culturas da empresa é uma coisa. Mesclar culturas da empresa e, ao mesmo tempo, tentar decidir como dividir e mesclar diferentes tecnologias em seus próprios sistemas é outra coisa completamente diferente. Fazer tudo isso sem esquecer de fazer a coisa certa pelos clientes da Fitbit será um grande desafio.

E tudo isso está apenas analisando esta aquisição em termos do que isso significa para a Fitbit e a divisão de hardware do Google. Há também a questão do Google Fit, a oferta de software de saúde da empresa. Também há o Wear OS.

Oh, use OS. Passei muitos meses chutando a plataforma smartwatch do Google quando ela caiu e caiu muito. Uma das coisas que inicialmente me intrigou com essa compra do Fitbit é que eu não vi como isso poderia ajudar o Wear OS com seu maior problema: o Google não conseguiu replicar o modelo Android de muitos fabricantes que impulsionam a adoção, o que impulsionou a inovação do processador.

A resposta é que o Google não comprou o Fitbit para resolver esse problema. O Google ainda está trabalhando para resolvê-lo diretamente – e, ao mesmo tempo, assegure aos parceiros de hardware que ainda os apoiará, mesmo que comece a competir diretamente com eles. Em uma postagem separada o vice-presidente de gerenciamento de produtos do Google para Android, Google Play e Wear OS, Sameer Samat, escreveu o seguinte:

Esperamos colaborar com a Fitbit para reunir o melhor de nossas plataformas de smartwatch e aplicativos de saúde e permitir que nossos parceiros construam a próxima geração de wearables.

Não tenho ideia de como será essa "colaboração" e suspeito que o Google também não tem certeza. Na verdade, eu não esperaria ver algo substancial por pelo menos alguns anos.

Enquanto isso, o Google precisa fechar esse acordo e, mais importante, precisa fazer tudo o que estiver ao seu alcance para ajudar e dar suporte aos usuários do Fitbit. As pessoas adoram seus Fitbits e os dados que o Fitbit tem sobre eles são incrivelmente íntimos. O Google farejou quando comunicou alterações no programa Works with Nest – absolutamente não pode dar ao luxo de farejar quando fala com as pessoas sobre seus dados de saúde.

Há outra versão desta história em que eu teria gasto muitos parágrafos falando sobre como é impossível criar ótimos acessórios para smartphones quando o acesso à plataforma que você realmente precisa é tão restrito – especialmente no iPhone. Eu examinaria os esforços da Fitbit para obter sucesso no espaço do smartwatch, apesar dessas limitações e como elas eram uma continuação das próprias lutas de Pebble para fazer a mesma coisa. Eu diria que seria uma pena se a aquisição do Google acabasse por levar a uma menor concorrência de relógios inteligentes para usuários do Android. Acho que o Google sinceramente não quer fazer isso, mas isso não significa que isso não aconteça.

Finalmente, estou chateado com esta aquisição da mesma forma que fiquei quando a Amazon comprou o Eero . Com o Eero, percebeu-se que é muito difícil ampliar um negócio de hardware independente sem uma grande empresa para subsidiar seus esforços. Com o Fitbit, é o mesmo sentimento – mas com o tédio de lembrar que dentro do Fitbit estão os restos mortais de outra startup inovadora, mas falhada: Pebble. Agora, o Pebble está dentro do Fitbit, dentro do hardware do Google, dentro do Google, dentro do alfabeto. É um exemplo de como a tecnologia funciona em 2019.

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