O iBackpack tem tudo: Kevlar, baterias e uma investigação federal


  

Muitas pessoas querem conversar com Doug Monahan – advogados do governo, financiadores de financiamento coletivo, pessoas de seu passado e eu.

Estou tentando encontrá-lo há mais de um ano. Como repórter interessado em desastres de crowdfunding, achei que o projeto falhado do iBackpack de Monahan foi um dos sonhos finais de tubulação de gadgets que deu errado. As batidas eram familiares: uma ideia que arrecadou mais de meio milhão de dólares, apenas para nunca enviar e deixar para trás milhares de apoiadores raivosos. A diferença nesta história, no entanto, é que, pela segunda vez, a Comissão Federal de Comércio vem buscar o criador.

A agência alega que Monahan pegou seus fundos de mochila e os gastou em "despesas pessoais", incluindo compras de bitcoin, saques em caixas eletrônicos e dívidas de cartão de crédito. A agência diz que ele ameaçou apoiadores que o perseguiam por suas malas. O estado do Texas também está processando ele. Muita gente quer um pedaço de Monahan, mas ele não cai sem lutar. Ele está atuando como seu próprio advogado para contestar as alegações em tribunal e me convidou para ir ao Texas para limpar seu nome e reputação.

Nos encontramos em uma rede de restaurantes Tex-Mex chamada Pappasito's em Houston. Ele abriu às 11h, quando planejávamos nos encontrar, e quando Monahan mancava meia hora depois, o restaurante já estava fechando por causa das chuvas e inundações da tempestade tropical Imelda. A equipe nos deixa ficar. Monahan chama o lugar, que tem uma vibração semelhante à de Chevys ou Chili's, o "melhor restaurante Tex-Mex do mundo", embora existam 16 locais somente na área de Houston.


    
    
      
        

    
  

  

Monahan é mais frágil e mais velho do que eu imaginava. Nas poucas fotos on-line que eu já vi, ele parece jovem, com cabelos castanhos e encaracolados e veste um suéter em camadas sobre uma camisa de colarinho com uma gravata. Profissional, um pouco conservador. Quando Monahan aparece na nossa reunião Tex-Mex, ele está de calça marrom clara com uma faixa elástica. Seu cabelo está crescido, grisalho e desgrenhado. Para complementar as calças, ele veste uma camisa de Andy Warhol com flores em preto e branco. As pétalas estão borradas, como se fossem vistas através de um caleidoscópio. A camisa tem uma energia mais forte de Austin do que uma de Houston, o que faz algum sentido. Monahan passou anos em Austin antes de voltar para Houston para lidar com este caso judicial e ficar perto de sua mãe de 92 anos.

Pergunto por que ele acha que a FTC está indo atrás dele. "Sou o garoto propaganda de fraudes e financiamento coletivo", diz ele sarcasticamente. "Você está olhando para o Jesse James, o John Dillinger."

Ele vendeu o iBackpack como uma maravilha de alta tecnologia que "revolucionaria" as mochilas e melhoraria a vida das pessoas, sejam oito ou 80 anos. No Indiegogo em 2015 e novamente no Kickstarter em 2016, Monahan anunciou a mochila como o saco dos sonhos das pessoas: ela apresentaria mais de 50 bolsos, incluiria várias baterias externas, bolsas de bloqueio de RFID, capuz de precipitação, um hub USB, cabos de carregamento, um alto-falante Bluetooth, e um ponto de acesso móvel para uma conexão Wi-Fi portátil. Há muitas coisas em uma bolsa que você aparentemente pode acreditar que é útil. Sim, às vezes chove por mim. Ocasionalmente, gostaria de ter um alto-falante Bluetooth na minha bolsa. E se eu tivesse uma conexão Wi-Fi constante? Mas a realidade é que muitas dessas coisas poderiam ser compradas por conta própria e amontoadas em qualquer mochila velha. Monahan não vê dessa maneira; o iBackpack precisava para existir. "A mochila inteira é construída para poder", ele me diz.

Milhares de pessoas compraram o projeto de Monahan, arrecadando quase US $ 800.000 para dar vida à sacola. Ele enviou algumas unidades beta, mas a grande maioria das pessoas nunca recebeu nada. Eles não viram a mochila pessoalmente. Eles não acreditam que seja real, e criaram um grupo no Facebook para organizar maneiras de recuperar seu dinheiro e chamar a atenção da FTC. No que diz respeito a eles, Monahan é uma briga, e o processo da FTC era aguardado e necessário. Eles também acompanham o caso no grupo. "Claramente Doug é uma cobra na grama e, esperançosamente, a Comissão Federal de Comércio o martela", escreveu um membro do grupo.

Enquanto isso, Monahan diz que eles simplesmente não o entendem ou o crowdfunding, em geral. Ele não é um cara mau, ele diz. É que às vezes as empresas falham, foi o que ele me convidou para provar no Texas. Observar o passado de Monahan, no entanto, sugere que este não é um homem com um flop único, mas alguém com um rastro de falhas. Ele é um vigarista? Um empresário irresponsável? A diferença importa mesmo?


    
    
      
        

    
  

  

Aos 63 anos, Doug Monahan anda mancando e está no lado mais curto, cerca de um metro e oitenta. Ele diz que perdeu um pouco de altura porque os médicos amputaram uma polegada da perna esquerda depois que ele a quebrou ao cair da cama, resultado de um diagnóstico de trombose venosa profunda ou coágulos sanguíneos e uma internação subsequente no hospital. Ele me enviou uma foto intitulada "NECROTIC LEG.pdf" que pretendia mostrar a ferida que causou a amputação, mas não está claro se é realmente a perna dele. Posso dizer que ele está doente, no entanto, o que Monahan me lembra em nossas reuniões. Ele também menciona esse caso no tribunal. É por isso que as mochilas nunca foram enviadas, diz ele.

Os coágulos de sangue e o hospital permanecem incapacitados, assim como a queda e a amputação, e ele não podia continuar pagando pessoas ou se concentrando na fabricação. Ele também ficou viciado em analgésicos. Ao mesmo tempo, as baterias que deveriam entrar na sacola representavam um risco. O drama do iBackpack ocorreu na mesma época em que as baterias do Samsung Galaxy Note 7 começaram a pegar fogo, e ele não se sentia à vontade para transportar baterias de íon de lítio. Alguém poderia ter morrido, ele diz.


    
    
      
        

    
  

  

"Não contei com a explosão das baterias", diz ele. “Quando [the backers] começou a dizer que eles iriam filmar pela minha casa e 'Foda-se, Doug, seu filho da puta' e 'Dê-nos a nossa mochila', não, eu não vou lhe dar a mochila, porque eles podem explodir." (Monahan alega que um patrocinador o ameaçou primeiro, o que o levou a ameaçar em retaliação, que a FTC menciona em sua denúncia. Monahan não forneceu evidências de que ele foi ameaçado.)

Mas alguns apoiadores gastaram US $ 200 ou mais na mochila e eles queriam seu produto – se é que ele existia.

Depois de ler o processo no tribunal e ouvir os apoiadores sobre como essa bolsa não é real, fico surpreso ao ver a mochila na minha frente no Pappasito's. Como poderia estar aqui? Monahan desliza a bolsa por baixo da mesa e a coloca no colo. Existe e vem com uma demonstração completa, que envolve Monahan retirando muitas baterias externas (pelo menos cinco). Ele continua empilhando-os sobre a mesa. Parece que toda uma linha de acessórios foi enfiada na bolsa: uma lanterna, um carregador de carro e muitas baterias externas, que ele coloca ao lado de sua sangria do tamanho do Texas e camarão envolto em bacon.

Tudo o que ele tira parece uma peça pronta para uso que foi marcada como um produto iBackpack. A bolsa tem alguns recursos interessantes. Uma capa de chuva é divertida e você pode deslizar o braço por um slot para içar a bolsa como um escudo. Por fim, Monahan me mostra uma mochila com baterias externas presas e insira um cabo para conectar todos eles. É menos revelador e mais "muitas coisas em um só lugar". Ele me disse que um aplicativo estava sendo desenvolvido para rastreamento de local, mas eu nunca o vi carregado em um dispositivo; Eu só vi modelos.

"A mochila em si sem as baterias não é nada", diz ele. "Quero dizer, é uma mochila. Grande negócio. Compre um no Walmart. ”

É o que mais chama a atenção nessa história inteira do iBackpack. Criar uma mochila não parece exteriormente difícil de fazer. Mudar a marca das baterias também não parece muito difícil. Então, para onde foi o dinheiro dos patrocinadores?

Monahan desembala a sacola e me mostra o prato de Kevlar, que ele diz ser do "exército chinês". Depois da minha visita, ele me disse para enviar uma equipe de vídeo ao Texas para provar que funcionava – atirando nas costas dele. (Recusamos.)

Naquele dia na casa de Pappasito, ele brinca dizendo que quase trouxe a .45 com ele para mostrar a manga da arma, mas pensou contra, porque "poderia me assustar". (Ele não está errado.) Monahan é dono de algumas armas, uma das quais ele mantém perto de seu computador em casa, o que aprendi mais tarde quando fomos à casa dele, onde ele diz que pode provar sua inocência.


    
    
      
        

    
  

  

A história de Monahan, pelo menos do jeito que ele conta, faz dele um empresário que atingiu o grande momento, foi-lhe dito que ele tinha dois anos de vida há 12 anos, acabou vivendo mais do que o esperado e ficou sem dinheiro. dinheiro. Ele fundou uma empresa chamada Sunset Direct nos anos 90, uma empresa de banco de dados de marketing, que diz vender por US $ 6 milhões. (Em uma ligação subsequente com um verificador de fatos, ele atualizou esse número para US $ 20 milhões.) Um Relatório da Comissão de Valores Mobiliários mostra que foi vendido por US $ 3,5 milhões e cerca de 3 milhões de ações a uma empresa chamada Rainmaker. Ele ama sua própria mitologia: como ele começou o negócio com seus cartões de crédito, US $ 25.000 em dinheiro, sem empréstimos e absolutamente zero financiamento coletivo. Ele diz que cursou e se formou em West Point no LinkedIn, embora a escola diga que ele desistiu após o primeiro ano.

Um velho amigo de Monahan, Neil Ochs, me diz que ele realmente viveu um estilo de vida luxuoso, embora ele gastasse seu dinheiro principalmente na busca de mulheres. Quando informado sobre a história do iBackpack, Ochs diz que Monahan trabalhou duro para produzir as sacolas. Ele diz que é "lamentável" que a FTC esteja processando Monahan.

"Ele comprou cirurgia ocular a laser para meninas", diz Ochs. “Ele comprou empregos para mulheres. Ele colocou as meninas na faculdade. Ele diz que Monahan fretaria jatos e levaria mulheres para Nova Orleans para levá-las às compras enquanto bebia vinho.

Sua mansão, diz Ochs, apresentava "centenas de milhares de dólares" em equipamentos de som, uma máquina de margarita, uma cama de bronzeamento e Jet Skis. Ele faz a casa de Monahan parecer uma versão do Texas da Playboy Mansion, localizada no lago Austin.

Ochs lembra no início dos anos 2000, quando Monahan soube pela primeira vez sobre as turnês de Segway, Monahan queria uma para uma festa que ele estava organizando, mas lhe disseram que ele seria colocado em uma lista de espera. Em vez disso, segundo Ochs, ele escreveu um cheque em branco para entregar um em sua casa e pagou duas ou três vezes o que deveria ter custado. "Era uma exibição nojenta de riqueza", diz Ochs.

É difícil imaginar essa vida quando visito a casa de Monahan agora.


    
    
      
        

    
  

  

Nada sobre sua atual situação de vida parece invejável, exceto, talvez, o Mercedes 500SL vermelho de 2005. Sua casa de um andar em Houston cheira a cigarro. Ele diz que deixou os opióides, mas ele claramente tem outros vícios. Ele mantém a mistura de margarita e o vinho a granel. Ele serve um copo de vinho enquanto eu estou lá, mas depois o deixa em algum lugar e serve outro. Não sei dizer se ele tem uma memória ruim ou simplesmente não pode se incomodar em pegar seu copo. Um cinzeiro fica ao lado de mais ou menos uma dúzia de computadores, que ele possui para que ele possa "se comunicar com o mundo". (Monahan menciona que ele usou a dark web para comprar drogas no passado.)

Ele também mantém muitos lanches, como o de Reese, vários biscoitos, mix de trilhas, M & Ms, bagels. Ele também tem garrafas de Pepto-Bismol e Pedialyte na cozinha, além de loção para a pele diabética e meias apertadas para os coágulos sanguíneos. Ele mal consegue andar e precisa sentar-se com frequência. Ele instalou alças nas paredes para ele pegar apoio. Ele diz que as pessoas vêm para cuidar dele, esfregar as costas, cortar os cabelos, cozinhar e limpar. As janelas atrás de seu laboratório de informática estão bloqueadas, então não brilha luz natural.


    
    
      
        

    
  

  

Mas, novamente, há lembretes de seu passado. Monahan dedica uma sala a prêmios e recortes de imprensa. Ele me mostra seus “pais fundadores” ou os cartões de crédito que ele usou para iniciar o Sunset Direct. Ele mantém seus cartões de visita do lado de fora juntamente com cheques antigos e emoldurados, como um por US $ 6 milhões concedido à Sunset Direct pela Compaq, um acordo que Monahan diz que a empresa pagou depois que ele processou a Compaq por supostamente não entregar negócios em um contrato assinado e supostamente roubar uma ideia para um programa de desconto. Monahan não deixaria que um dólar não fosse pago a ele.

"Não preciso fazer um santuário para mim em minha própria casa", diz ele, apesar de ter construído algo semelhante a ele.

Quando Monahan vendeu o Sunset Direct, ele diz que “gastou milhões” viajando pelo mundo, em viagens a Tóquio, Havaí e Europa. "Para onde não fui ?" ele pergunta. Ele pensou que a trombose venosa profunda, que ocorre em sua família, o mataria eventualmente. Cerca de 12 anos atrás, seu médico aparentemente lhe disse que ele tinha mais dois anos de vida, então ele gastou seu dinheiro, apenas para descobrir que tinha mais tempo na Terra. Ele precisava de uma nova maneira de ganhar dinheiro. É aí que a trilha de destruição de Monahan aparentemente começa: primeiro com uma empresa de desenvolvimento de aplicativos para dispositivos móveis e depois com o iBackpack.

Ele lançou uma empresa de desenvolvimento de aplicativos chamada Mobilezapp em 2010, e um ex-funcionário e um cliente alegam que isso levou pessoas a perder centenas de milhares de dólares. "Foi uma farsa absoluta", diz o ex-funcionário.

Um ex-cliente da Mobilezapp, Doug Youmans, diz que Monahan roubou US $ 30.000 dele, que ele pagou antecipadamente para ter um site, além de aplicativos para iOS e Android. Ele e seu parceiro de negócios afirmam que assinaram um contrato com a Mobilezapp que afirmou que receberia os ativos em 90 dias. Eles receberam pouco mais que capturas de tela por dois meses e perderam tempo crítico para o lançamento. Idéias de aplicativos semelhantes as lançam no mercado.

"Por causa de Doug Monahan, eu perdi tudo", diz Youmans. "Não eram apenas 30 mil, eu perdi tudo. O cara me arruinou. (Monahan nega que esse incidente aconteça.)

Monahan acabou saindo de Mobilezapp. Quando chegou a esse ponto de sua carreira, ele já havia vendido sua casa ao lado do lago Austin, abandonado seus vários carros e estava morando em um apartamento em Austin. Nessa época, ele também enfrentou vários ônus fiscais do governo e ações judiciais por dívida pendente, embora Monahan negue isso. Com pouco dinheiro e aparentemente tendo feito inimigos em Mobilezapp, Monahan girou para mochilas.


    
    
      
        

    
  

  

Como alguém decide que as mochilas estão chamando? Monahan tem algumas explicações.

A primeira é que a inspiração divina foi atingida enquanto dormia na casa de uma namorada. Quando ele acordou, seu telefone estava morto. Um problema clássico. Durante minha visita à casa dele, noto que ele possui um iPhone X, um MacBook Pro e um iPad. Ele é um cara de gadget com problemas de carregamento. “Em vez de trazer cabos e dizer: 'Estou me mudando, estou trazendo todos os meus cabos e escova de dentes e estou aqui', eu apenas apareço com minha mochila e peguei todas as minhas coisas com eu. ”

A segunda explicação para a existência do iBackpack, diz Monahan, foi perceber que o crowdfunding poderia lhe oferecer muito dinheiro para financiar uma ideia. Na verdade, ele recebeu dicas de um dos mais notórios gadgets cheios de recursos do Kickstarter: um cooler com um alto-falante Bluetooth, carregadores USB e um liquidificador embutido. Ele levantou mais de US $ 13 milhões no Kickstarter.

“Eu vi o Coolest Cooler, e estou pensando: 'Jesus, se as pessoas vão doar US $ 14 milhões a um cooler por chorar em voz alta que eles usam apenas todo fim de semana, talvez, então do que eles precisam? '”, ele pergunta. “Eles precisam de uma mochila. Todo mundo usa mochilas … Eu nunca, em meus sonhos mais loucos, pensei em receber US $ 800.000 e ter o FTC respirando pelo meu pescoço, me chamando de ladrão mentiroso, trapaceiro e desprezível. ”

O que Monahan talvez não visse acontecer foi que o Coolest Cooler não enviaria a todos os seus patrocinadores e encerraria oficialmente sua operação cinco anos depois que a campanha Kickstarter foi lançada. Seus apoiadores também estão zangados, como evidenciado pelos comentários em sua página do Kickstarter . Eles também operam um grupo no Facebook e o Departamento de Justiça do Oregon investigou a empresa.


    
    
      
        

    
  

  

Ex-associados de Monahan dizem que nada disso é verdade, e o iBackpack é na verdade uma idéia roubada de uma empresa chamada GeoValid, iniciada em 2013 por um homem chamado Charlie Erlandson cuja empresa a publicidade sugeria que a equipe aproveitaria o poder da biometria para criar vários produtos, como um banco de dados de reconhecimento facial de animais de estimação. Erlandson nomeou Monahan presidente da empresa e Zack Golden, que trabalhou como engenheiro, diz que Monahan intrigou Erlandson porque ele tinha acesso a um banco de dados que poderia ser usado para marketing.

O GeoValid planejava criar uma mochila que os pais pudessem usar para rastrear seus filhos. Golden diz que Monahan foi encarregada de criar um aplicativo e site que pudesse emparelhar com a mochila. Monahan afirmou que tinha empreiteiros em Malta que poderiam criar esses projetos, lembra Golden. (Monahan anteriormente mencionou Malta em relação a outra de suas empresas, chamada Daybreak Data, dizendo que planejava contratar 1.000 pessoas no país para criar a "Microsoft de Malta". Isso nunca aconteceu.) Golden diz o único progresso que a equipe testemunhou representou, essencialmente, um PowerPoint com design de aplicativos e sites.

Durante uma última ligação telefônica com a equipe antes de sair, Golden diz que Monahan disse que estava trabalhando com uma equipe separada para projetar a mochila, mesmo que a GeoValid tivesse contratado uma agência de design em Austin.

"Ele roubou tudo", diz Golden. “Ele roubou a idéia de Charlie, que o contratou … e fez isso com uma arrogância do tipo: 'Bem, eu sou bilionário, o que você vai fazer?' Eu não acho que ele era um bilionário real para lhe dizer a verdade. Por causa dele, também não acho que Trump seja um bilionário de verdade. Eu sei como essas pessoas são agora. Foi tudo uma farsa. ”

O GeoValid, financiado por Erlandson, acabou ficando sem dinheiro. Seu filho, Zachary Erlandson, diz que a empresa foi fechada por esse motivo.

"Ele é apenas um sugador de sangue. Ele é um ser humano muito vil ", diz Zachary sobre Monahan. "Tenho certeza de que não fomos os primeiros e sei que não seremos os últimos; é realmente triste … Foi um momento tão ruim para minha família que quero colocar no passado … Ele literalmente sangrou minha família. ”

Monahan nega ter roubado a idéia e diz que era realmente dele.

Golden diz que só aprendeu sobre a campanha de financiamento coletivo depois de procurar as várias empresas de Monahan. Parecia que ele havia photoshopado várias coisas da Amazon para fazer parecer um produto completo. Isso surpreendeu Golden, que pensou que Indiegogo e Kickstarter precisariam pelo menos de um protótipo funcional.

As plataformas nem sempre verificavam as reivindicações dos criadores, e por esse motivo, muitos projetos de crowdfunding daquela época falhavam colossalmente. Kickstarter e Indiegogo conceituam suas plataformas como dando aos empreendedores um lugar para arrecadar dinheiro para uma ideia. Os apoiadores investem e assumem os riscos de fazê-lo, mas essa idéia nem sempre é boa para os consumidores que pensam que estão comprando um produto real.

Por mais que os defensores prejudicados não gostem da realidade de que nunca receberão um produto, a FTC evitou principalmente interferir no financiamento coletivo. A agência apenas uma vez anteriormente investigou um criador, Erik Chevalier, que levantou mais de US $ 122.000 para um jogo de tabuleiro e depois vendeu os dados dos patrocinadores para empresas externas. O jogo nunca foi lançado. A FTC estabeleceu um acordo com Chevalier por quase US $ 112.000 e ordenou que ele parasse de divulgar ou se beneficiar das informações pessoais dos clientes.

Criticamente, a FTC disse na época que aceitava a idéia central de crowdfunding e os riscos envolvidos, mas queria garantir que o dinheiro dos patrocinadores fosse realmente para um produto – e que os criadores não fugissem dele.

No caso de Monahan, a FTC alega que ele usou indevidamente fundos para "várias despesas pessoais". A agência está buscando alívio na forma de reembolsos aos patrocinadores e uma "liminar permanente" para impedir que ele use novamente o financiamento coletivo. A reclamação da FTC afirma que a equipe do Indiegogo começou a perguntar sobre o status das mochilas em novembro de 2016, e Monahan disse que elas estavam na "fase completa de produção e transporte" e que a empresa já havia enviado a mochila para "centenas, senão milhares" de apoiantes. Ao mesmo tempo, a reclamação diz que Monahan disse aos apoiadores que não receberiam unidades até dezembro de 2016 e atrasou essa data para o outono de 2017. Nenhuma unidade completa foi enviada, afirma a FTC. Monahan também fechou o site iBackpack, a página do Facebook e todas as contas de e-mail corporativas, de acordo com a denúncia.

Monahan nega tudo isso.

“Eu estava construindo uma linha de produtos com um plano de longo prazo para vender dezenas de milhares, e essas 4.000 pessoas estavam financiando isso no início. É isso aí ”, ele diz. "O plano não era apenas" Wham, bam, obrigado, senhora, aqui está um monte de mochilas ". Não, cara, eu quero vender 40.000 [backpacks] por mês, não 4.000 mochilas. Esse não é o meu jogo. ”

Para esse fim, as mochilas foram financiadas e enviadas com sucesso por meio de plataformas de crowdfunding. A Peak Design, por exemplo, levantou mais de US $ 16 milhões no Kickstarter para criar várias malas, incluindo mochilas. Peter Dering, fundador e CEO, diz que as mochilas podem definitivamente ser complicadas, mas nem sempre. "Isso é fácil", diz Dering, ao olhar para os modelos do iBackpack de Monahan. "Não há nada nisso para um fabricante de mochilas".


    
    
      
        

    
  

  

Ele observou que certos recursos não-padrão, como o slot militar chinês Kevlar de Monahan, podem exigir vários protótipos para acertar. "Mesmo que pareçam muito triviais, podem ser complicados", diz ele.

"Eu acho que [Monahan] muito rapidamente poderia ter chegado a uma posição em que ele não pode, mesmo com os US $ 800.000, atender aos pedidos e ganhar dinheiro", diz ele. Mas Dering também observa que os criadores de sacolas só começam a gastar dinheiro quando começam a atender pedidos. Os custos de desenvolvimento para mochilas "não são substanciais".

"Ele ainda deve ter a maior parte desse dinheiro se não tiver feito as mochilas", diz ele.

Não está claro como Monahan gastou o dinheiro dos patrocinadores, embora ele tenha me enviado um livro que detalha suas despesas, incluindo refeições, pedidos de material de escritório, móveis, bebidas, bitcoin e compras de suas próprias empresas, como o Mobilezapp. Ele também lista saques em dinheiro e pagamentos via PayPal a empreiteiros.

Peço a Monahan que explique o bitcoin, que a FTC especificamente chama em sua reclamação. Ele diz que comprou criptografia para pagar empreiteiros no exterior e não para qualquer finalidade mais sombria.

Ele diz que a FTC já se ofereceu para resolver com ele, e ele está considerando profundamente. Levou meses para ele chegar a esse ponto. A FTC também está buscando um julgamento padrão contra Monahan, dizendo que ele não pode realmente atuar como seu próprio advogado porque ele não pode representar o iBackpack, uma entidade corporativa. (Um porta-voz da FTC disse que a agência não poderia comentar sobre um caso em andamento.) Monahan insiste que ele enviará as mochilas, eventualmente, e é isso que ele quer que seja escrito em um acordo – que ele tem permissão para continuar perseguindo a criação das malas.

“Estou lutando contra esse dente e unha o tempo todo, com certeza, mas as mochilas estão saindo do inferno ou com água alta”, diz ele. "Cada pessoa vai pegar sua mochila e será uma boa. Coloquei meu nome na linha aqui; Eu tenho – ou tive – uma boa reputação … Eu construí uma empresa grande e bem-sucedida e tive um fracasso aqui. Sem dúvida, foi um fracasso. ”

Monahan está por conta própria. Embora ele acredite ter operado com integridade, seus ex-funcionários se sentem diferentes e os apoiadores o desprezam.

Eles entraram em contato com a FTC, juntamente com o Better Business Bureau. Eles investigaram seu passado e largaram tudo o que encontraram, como o ônus tributário, seu endereço e seu restaurante favorito em Austin, no grupo do Facebook. Eles queriam a verdade sobre o iBackpack, além de reembolsos e vingança. A missão declarada do grupo é "expor a fraude do iBackpack, Expose Doug (ou qualquer que seja o nome verdadeiro dele) e recuperar nosso dinheiro suado dessa campanha".

No grupo, os funcionários antigos falam sobre Monahan também e compartilham histórias de guerra de seu tempo trabalhando com ele. Eles fazem do iBackpack como uma empresa um pesadelo. Monahan parece ter contado com a mão-de-obra mais barata dos trabalhadores contratados e os empregado para lidar com o atendimento ao cliente, exibir as baterias e inserir dados em planilhas.

Wally Cruz, um empreiteiro nas Filipinas, diz que outras quatro pessoas no país trabalhavam para o iBackpack e outras duas na Índia. Como parte de seu trabalho, a equipe respondeu a perguntas sobre a mochila e também lidou com as mídias sociais. Ele diz que sempre foi pago, mas teve que "implorar" pelos cheques, e seu mandato na empresa representa o "momento mais sombrio" de sua vida.


    
    
      
        

    
  

  

"O que posso dizer é que ele é realmente racista, misógino, homofóbico e tudo isso", diz ele sobre Monahan. "Ele é a pior pessoa que eu já encontrei."

Cruz contou uma época em que Monahan disse a uma funcionária que não queria ninguém da equipe que "parecesse um porco". Cruz diz que Monahan não a pagou. Separadamente, Cruz recomendou que seu parceiro trabalhasse no iBackpack também, porque o show pagou bem. "Nós fingíamos ser caras heterossexuais", diz ele, mas Monahan descobriu que eles estavam namorando através do Instagram e Facebook. Monahan então lhes disse que eles tinham que terminar, o que pretendiam fazer porque o dinheiro, US $ 1.000 por mês, era bom demais para deixar passar.

Monahan diz "isso é besteira" e que ele não tem idéia de quem é Cruz. "Eu não sou homofóbico, não tem como."

Ainda mais estranhamente, Cruz diz que seu primeiro gerente foi demitido por recrutar muitos trabalhadores LGBTQ. Depois que ela saiu, o gerente direto de Cruz tornou-se um garoto de 14 anos com base no Texas. "É realmente insano", diz ele. Uma mulher fantasiou Monahan depois de perceber que tinha 14 anos como chefe, diz Cruz. (O adolescente, que agora está na faculdade, não retornou um pedido de comentário.)

Monahan diz que encontrou o adolescente nas "conversas sobre mochilas" e insinua que o adolescente procurou o próprio Monahan. Ele contratou o adolescente para "tirar fotos" e "ajudar". Ele diz que deixou as pessoas escolherem os cargos que quisessem, então, de acordo com sua página do LinkedIn, o adolescente se estabeleceu no diretor global de mídia social.

Outro ex-funcionário, Chris Justes, diz que fez a entrada de dados para Monahan. Ele encontrou o emprego no Kickstarter porque ele era o primeiro a apoiar. Alguém associado ao iBackpack mandou um email para as pessoas perguntando se elas queriam trabalhar para Monahan, e Justes foi informado de que ele poderia ganhar 50 centavos por entrada de dados. Ele diz que inseriu entre 50 e 100 itens por dia. Ainda assim, ele só recebeu US $ 50 quando começou.

"Eu fui pago no primeiro mês", diz Justes. “No segundo mês, reclamei sobre não receber o pagamento. No terceiro mês, não recebi nenhum pagamento, e foi quando eles me bloquearam para fora do sistema. ”

A equipe contou com o software de videoconferência GoToMeeting para permanecer em contato, mencionado por Cruz e Justes. Justes diz que Monahan costumava parecer desleixado nas reuniões e usava camisas sujas e cueca boxer em um apartamento antigo durante videochamadas.

“O que você está fazendo, cara? Deveríamos estar tendo uma conversa profissional sobre esse negócio promissor, e você está sentada aqui de cueca mais suja do que o inferno com duas pistolas? Justes diz.

Cruz e Justes dizem que nunca viram uma versão real do iBackpack.

“There was only one working prototype, and that’s what Doug had in his hand,” Justes says, although it’s unclear what a working prototype even means in this case. Functional external batteries are easy to get, but location-tracking and an integrated charging system are not. The closest Monahan’s gotten, it seems, is stuffing a bunch of things in any old backpack.


    
    
      
        

    
  

  

Back at his house in Houston, Monahan decides he wants to show me what it’s really like to be on the other end of the government — to be fighting the man. He essentially crank calls the FTC’s lawyers with me in the room.

“It’s important that we document this, so you can hear that the FTC does not care if anybody gets a backpack,” he says. “They do not care at all. What they want is an RIP on me.”

He puts the lawyers on speakerphone, while the movie Yesterday blares in the background. I imagine he thinks the FTC lawyers will say something incriminating, that they’ll expose themselves as unfairly targeting him or something. That doesn’t happen. Instead, the lawyers proceed as expected. They ask about documents and for clarification on his address. It’s a boring, routine call. But then, Monahan pivots. He asks about “federal government aid” to help him get the backpacks and other failed crowdfunding projects to ship.

“I see, so you’re asking if we’re aware of a program that could get you money so that you could complete the backpack. Am I understanding that right?” the lawyer asks.

“Well not just me, but entrepreneurs,” Monahan replies. The lawyer says, no, he doesn’t know of any, isn’t knowledgeable about the topic, and doesn’t have any useful information to offer.


    
    
      
        

    
  

  

Then Monahan goes in again with the question he thinks will pin the whole story on them.

“How come I’m the poster child for bad crowdfunds,” he asks. “What did I do wrong, other than everything?”

The lawyers pause. Monahan waits. He’s ready for me to hear the truth.

“The basis for our lawsuit is that you took money from 4,000 or so people, about $800,000 worth, and that you made representations to them about what you were going to do with that money, and that those representations were not true,” the lawyer says.

The conversation then returns to procedure. “You’d think that they’d be the ones laughing versus me,” Monahan says to me, putting his phone on mute. “I think the only thing for me to do is laugh. I’m glad I’m not sitting in a cell right now.”


    
    
      
        

    
  

  

Since September, Monahan and I have talked a bit. Calls can easily last an hour, and mostly involve him catching me up on the case or trying to flatter me. When he gets his “money back,” he wants to take me shopping. He wonders aloud why I haven’t won a Pulitzer.

“I really am a nice guy,” Monahan tells me in February.

But he admits he’s a mean boss, going as far as to claim he was once named “Asshole Boss of the Year,” although he couldn’t remember whether it was Businessweek or Techcrunch that bestowed him the title. (I couldn’t find a record of either.) I wonder whether his behavior is worse than the tech execs who berate their employees over Slack, the CEOs who accept billion-dollar payouts after their IPO goes awry, or the horrible cases when higher-ups turn a blind eye to workplace sexual harassment?

What frustrates Monahan is that other businesses fail, and the executives don’t have to respond to the FTC or State of Texas about why they did. He operated in that same realm until recently. He doesn’t fully understand why the FTC and the backers are so angry about iBackpack. He notes that $800,000 isn’t much money — not even enough to warrant a scam. Instead, he sees himself as someone who did what was necessary to make his business run. And because of circumstances outside his control, his business failed, just like any other tech company. For the first time, however, Monahan has to answer to angry customers, government lawyers, and a reporter for why he lost all this cash.

“The thing is, Ashley, I like myself whether anybody else in the world doesn’t,” he says. “I care about what you think of me, and I care about my really close friends, but the rest of the world? They don’t know anything about me, nor do they care.”

Monahan believes the entire ordeal is overblown. It’s almost inconceivable that a backpack could be his downfall. He says he did nothing wrong. He was just himself.

“All they want is their paycheck or their bag — it’s a transaction, and it’s not my job to be nice to people, either.”


    
    
      
        

    
  

  



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