Satélite de navegação solar prova que pode usar a luz para impulsionar o espaço


  

A astronave experimental LightSail 2 da Planetary Society – projetada para voar com a luz vinda do Sol – fez jus ao seu nome. A organização sem fins lucrativos hoje anunciou que o satélite elevou com sucesso sua órbita em torno da Terra graças à luz solar que empurra a grande vela refletora solar do veículo. Ele marca a primeira vez que uma espaçonave na órbita da Terra usou a navegação solar para mudar seu caminho ao redor do planeta.

O LightSail 2 está em uma órbita baixa acima da Terra desde o seu lançamento no topo de um foguete SpaceX Falcon Heavy em 25 de junho. Na semana passada, a espaçonave implantou com sucesso sua vela – um pedaço fino e quadrado de mylar do tamanho de um ringue de boxe. Desde então, a Planetary Society vem torcendo e girando a posição da vela em órbita, para otimizar a capacidade da nave espacial de aproveitar o poder da luz que vem do sol. E até agora, esta dança orbital funcionou. A Planetary Society diz que o LightSail 2 elevou parte de sua órbita em cerca de 1,7 quilômetros, e que essa mudança “só pode ser atribuída à navegação solar”.

"Estamos entusiasmados em declarar o sucesso da missão para o LightSail 2", disse Bruce Betts, gerente do programa LightSail e cientista-chefe da Planetary Society, em comunicado.

Esta demonstração é exatamente o que a missão da LightSail decidiu provar. A Planetary Society, que defende viagens espaciais e financiamento para projetos espaciais, colaborou com a missão LightSail para mostrar que os pequenos satélites podiam confiar apenas na luz para impulsionar o espaço. Partículas de luz não têm massa, mas carregam impulso. E essa luz pode realmente empurrar objetos no espaço. Com uma vela grande, fina e reflexiva, uma espaçonave pode capturar o suficiente desse momento da luz do Sol e mudar sua posição.

"Essa idéia de que você pode voar em uma espaçonave – que você pode obter propulsão no espaço – em nada além de fótons é realmente surpreendente", disse Bill Nye, CEO da Planetary Society, durante uma coletiva de imprensa. "E para mim é muito romântico que você navegue em raios de sol."

A navegação solar no espaço não é exatamente nova. Uma espaçonave japonesa chamada IKAROS usou uma vela leve para impulsionar o espaço a caminho de Vênus em 2010. No entanto, a Planetary Society queria mostrar que a mesma técnica poderia ser usada para satélites menores, especificamente CubeSats – um tipo de espaçonave padronizada que normalmente Não muito maior que uma caixa de cereal. O CubeSats se tornou uma ótima ferramenta para empresas, pesquisadores e outros que desejam coletar dados do espaço usando uma espaçonave relativamente barata e fácil de construir.

Manobrar pequenos satélites como este através do espaço é difícil. A maioria dos satélites deve confiar nos propulsores para serem móveis – minúsculos motores que queimam propelentes químicos para empurrar um veículo pelo espaço. Isso pode ser um acréscimo caro para uma espaçonave, e o propulsor necessário para esses propulsores adiciona peso, o que é precioso ao lançar coisas da Terra. Na maioria das vezes, pequenos satélites como o CubeSats não podem acomodar propulsores e não podem ser manobrados quando chegam ao espaço.

Agora, a Planetary Society mostrou que essa vela solar implantável poderia ser adicionada ao CubeSats no futuro, oferecendo uma opção para que essas mini-sondas se movam pelo espaço sem usar os propelentes químicos tradicionais. “Temos uma espaçonave muito pequena que tem desempenho muito alto, vela solar muito capaz”, diz Nye. E Nye diz que custou US $ 7 milhões para ser retirado – cerca de um vigésimo do custo que teria sido se a organização tivesse feito isso com uma nave espacial de tamanho médio, afirma ele. A organização diz que vai compartilhar os dados que recebe desta missão para que outros grupos possam usar essa tecnologia no futuro.

Enquanto isso, a Planetary Society continuará a usar os raios de sol com o LightSail 2 para o próximo mês. "Esperamos continuar elevando a órbita realmente até o final de agosto", disse David Spencer, gerente de projeto LightSail 2 e professor associado da Universidade Purdue, durante uma coletiva de imprensa. Eventualmente, o LightSail 2 será puxado de volta para a Terra. A espaçonave está em uma órbita elíptica em torno do nosso planeta, e cada vez que eleva sua órbita de um lado, mergulha mais perto da Terra do outro. Em breve, a fina atmosfera arrastará o LightSail 2 para baixo e o veículo – com sua vela – queimará na reentrada. Mas pelo menos ele terá navegado antes disso

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